Chronologie de l'histoire

B17 Flying Fortress

B17 Flying Fortress

Le Boeing B17 Flying Fortress était le principal bombardier utilisé par l'American Air Force en Europe pendant la campagne de bombardement contre l'Allemagne nazie. Les équipages du B17 ont effectué des milliers de missions au-dessus de l'Allemagne et en ont payé le prix fort.

Après le carnage de la Première Guerre mondiale, de nombreux pays ont envisagé une nouvelle forme de matériel militaire qui garantirait que les horreurs de la guerre de tranchées ne soient jamais revues. Dans les années 1930, il y avait une croyance générale que le bombardier passerait toujours et la dévastation de Guernica par la légion allemande de Condor semblait mettre l'accent sur les bombardiers puissants.

Le 8 août 1934, l'American Army Air Corps a lancé un appel d'offres intitulé «Proposition 32-26» pour un bombardier de 250 mph avec une portée de 2000 miles et un plafond d'exploitation de 10000 pieds. Une compagnie Boeing en difficulté, dirigée par Edward C Wells, a relevé le défi. Wells a utilisé à peu près tout le capital disponible de Boeing - et la main-d'œuvre - pour mener à bien la tâche. Le nom du projet était le modèle 2-99.

En juillet 1935, le Boeing Model 2-99 est déployé. C'était un bombardier tout métal à quatre moteurs, pesant 15 tonnes. Ses spécifications étaient bien supérieures à celles fixées par l'US Army Air Corps. L'avion a volé pour la première fois à Seattle et un journaliste observateur aurait déclaré que l'avion, lorsqu'il était en l'air, était une forteresse volante en raison du nombre de mitrailleuses qu'il transportait. Le surnom est resté.

Cependant, le Boeing 2-99 était en concurrence pour le contrat. Le B12 de Martin et le Douglas DB1 étaient rivaux. Le 30 octobre 1935, lors des exercices d'évaluation du US Army Air Corps, le 2-99 s'écrase peu après le décollage tuant son équipage expérimenté de deux hommes. L'US Army Air Corps a ensuite disqualifié le 2-99 et le bimoteur Douglas DB1 a gagné. Cependant, un petit nombre de 2 à 99 ont été commandés «pour une évaluation plus approfondie» par l'Air Force.

Alors que la situation en Europe devenait plus tendue, le Douglas DB1 s'est avéré sous-alimenté. À ce jour, Boeing avait mis à niveau le 2-99 vers le modèle YB17. Celui-ci avait des moteurs suralimentés et avait un plafond volant de 30 000 pieds - au-delà de ce que le Douglas pouvait faire. Alors que la guerre approchait en Europe, l'American Army Air Corps n'avait que 30 B17.

En 1941, dans le cadre de l'accord de prêt-bail signé entre F D Roosevelt et Winston Churchill, des B17 ont été envoyés en Grande-Bretagne pour aider le Bomber Command. Au total, 20 ont été envoyés en Grande-Bretagne. Il a eu un début de mauvais augure. Le premier à voler vers la Grande-Bretagne s'est écrasé. Le 8 juillet 1941, deux B17 partent en mission avec la RAF pour attaquer la base navale de Wilhelmshaven. Pendant le vol, ses canons ont gelé et ses bombes ont été larguées. La RAF a répondu à cela en mettant plus d'armure dans l'avion, plus d'armes et en gardant sa trajectoire de vol à une altitude plus basse.

Lorsque les Japonais attaquèrent Pearl Harbor en décembre 1941, des B17 y avaient déjà été envoyés. Basés à la base aérienne de Hickham, ils ont été attaqués au sol et 12 bombardiers ont été perdus. Cependant, l'attaque de Pearl Harbor a poussé l'Amérique dans sa pleine capacité de production militaire et Boeing a été invité à produire autant de B17 que possible.

L'US 8th Air Force était basée en Grande-Bretagne. Ce devait être la principale contribution américaine au bombardement de l'Europe occupée par les nazis. La RAF a décidé d'attaquer l'Allemagne la nuit. Ils pensaient que cela donnerait à leurs bombardiers une plus grande protection contre les avions de chasse allemands. La US 8th Air Force a décidé de faire des raids en plein jour car elle pensait que cela permettait des raids de précision et des bombardements de précision. Par conséquent, ils ont estimé que moins de raids seraient nécessaires à long terme pour que les bombardements réussissent.

La première mission complète du B17 contre l'Allemagne a eu lieu en août 1942. Les B17 ont volé dans une formation en coin qui aurait dû leur donner une puissance de feu massive contre tous les attaquants. Cependant, les pilotes de chasse allemands ont rapidement appris qu'une attaque frontale neutralisait efficacement les énormes armements des B17 qui étaient principalement transportés sur les côtés des bombardiers.

En janvier 1943, la conférence de guerre de Casablanca a eu lieu. Lors de cette réunion, la «directive de Casablanca» a été émise par Roosevelt et Churchill. C'était une décision de lancer un bombardement sur l'Allemagne qui détruirait la base industrielle de l'Allemagne.

Le 17 août 1943, les B17 attaquent l'usine de roulements à billes de Schweinfurt. Il s'agissait d'un objectif très important puisque 52% de tous les roulements à billes d'Allemagne y étaient produits. C'était aussi une usine massivement défendue. 211 B17 ont participé au raid - 60 avions ont été perdus, soit un taux de perte d'un peu moins de 30%. En 1943, on estimait qu'un tiers des équipages du B17 ne survivraient pas à la guerre et les énormes pertes subies lors des raids de jour ont presque mis fin à ces raids. Cependant, une étude réalisée par la 8th Air Force en 1943, a également montré que plus de 50% des pertes d'avions étaient dues au fait que les B17 avaient quitté la protection de leur formation. En 1944, un modèle de vol révisé a été introduit. Les B17 avaient traditionnellement volé en quartiers de 18. Ils devaient maintenant voler dans un pack de 36. Il y aurait trois vols de 12 B17 étroitement emballés ensemble, l'un au-dessus de l'autre. Cela a donné au vol 36 énormes puissances de feu, d'autant plus que le nouveau modèle G avait reçu plus de puissance de feu, y compris plus de mitrailleuses à l'avant de l'avion pour lutter contre les attaques frontales. Le modèle G transportait désormais treize mitrailleuses de calibre .50, donnant à chaque avion une capacité de tir considérablement accrue. Cependant, un vol aussi serré a également entraîné des collisions.

En 1944, les B17 avaient également une protection de chasse sous la forme de l'impressionnant chasseur Mustang. Les Mustangs transportaient des réservoirs de carburant supplémentaires et pouvaient accompagner les B17 au plus profond de l'Allemagne. Avec leur puissance de feu accrue et leurs nouveaux gardes du corps, le B17 pouvait désormais se concentrer sur deux cibles principales - ce qui restait des usines de la Luftwaffe et de Berlin elle-même.

En février 1944, les B17 ont tout mis en œuvre pour détruire les usines qui faisaient voler la Luftwaffe. En février, une «grande semaine» a eu lieu. Au total, 3 500 B17 ont participé à des bombardements sur des usines en Allemagne. 244 avions ont été perdus (environ 7% des avions participant) en seulement une semaine mais l'arrière des usines de production pour la Luftwaffe avait été fatalement brisé. Alors que la Lutwaffe avait des avions, beaucoup ont été obligés de rester au sol car ils n'avaient pas de pièces pour les garder en l'air.

Berlin était la prochaine cible. C'était probablement la ville la plus défendue au monde à cette époque. La Luftwaffe avait conservé les réserves dont elle disposait pour que les avions puissent défendre la ville. Le 6 mars 1944, lors d'un raid massif sur Berlin, 69 B17 ont été perdus - mais la Luftwaffe a perdu 160 avions. Alors que la 8th Air Force pouvait se remettre de ces pertes, la Luftwaffe ne le pouvait pas. À la fin de la guerre, la 8th Air Force et la RAF avaient détruit 70% de Berlin.

Après Berlin, la 8th Air Force a tourné son attention vers les usines de pétrole synthétique d'Allemagne. Les attaques contre ces usines ont commencé le 12 mai. En seulement un mois, l'USAAF a largué 5 000 tonnes de bombes sur ces usines. En août 1944, 26 000 tonnes sont larguées et en novembre 1944, les attaques culminent à 35 000 tonnes. Les attaques ont décimé la capacité de l'armée allemande à se déplacer. La bataille des Ardennes, la tentative d'Hitler de repousser les alliés en progression en Europe, a pris fin en raison du manque de carburant pour faire avancer ses chars. Albert Speer, dans son livre «Inside the Third Reich», a commenté après la guerre qu'il y avait 300 chars King Tiger à la gare de Munich en attente d'être déplacés vers l'avant - mais les Allemands n'avaient ni les chemins de fer ni le carburant nécessaires pour déplacer ces chars environ; les deux cibles des bombardements alliés. Cependant, les raids sur les usines pétrolières ont fait des ravages - 922 B17 ont été perdus au total avec la perte de près de 10 000 hommes tués, blessés ou capturés.

Les bombardements sur l'Allemagne par la 8th Air Force et le RAF's Bomber Command ont pris le cœur de la production industrielle allemande. En septembre 1944, l'Allemagne avait perdu 75% de sa production de carburant. Sur les 1,5 million de tonnes de bombes larguées sur l'Allemagne, le B17 a perdu 500 000 tonnes. La 8th Air Force avait tiré 99 millions de cartouches lors de ces vols et on pense que 20 000 avions allemands ont été détruits. Au total, plus de 12 000 B17 ont été construits pendant la guerre et près de 250 000 Américains ont pu y voler. 46 500 ont été tués ou blessés. Cependant, le rôle joué par le B17 sur le théâtre de guerre européen était d'une grande importance.

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